Varje år får upp emot 200 personer i Sverige diagnosen TBE. Sjukdomen är allvarlig när den utvecklas till en hjärninflammation. Av de vuxna som blir infekterade får ungefär var tredje långvariga och ofta bestående skador. Det finns visserligen ett vaccin mot TBE-virus, men ännu inget botemedel för den som redan smittats.

Nu kan forskare vid Umeå universitet vara ett framgångsrikt botemedel på spåren.

– Vi har hittat ett protein som är väldigt, väldigt antiviralt. Det minskar virusmängden i TBE 10 000 gånger. Nu håller vi på att identifiera hur det fungerar, säger Anna Överby, forskare i molekylär infektionsmedicin, till Svenska Dagbladet.

När viruset förs över till en människa börjar det möblera om i kroppens celler för att hitta små krypin där det kan gömma sina förökningsmekanismer. Först när viruset redan producerat så mycket att det börjar läcka ut ur gömställena sätter cellen i gång ett omfattande försvarsprogram. Problemet är att det går alldeles för långsamt.

Försvarsprogrammet startar genom att cellen producerar signalmolekyler, interferoner. De tar sig vidare till andra celler, varnar dem och säger åt dem att börja producera försvarsproteiner. Det är ett av dessa proteiner som forskarna nu tittar närmare på.

Om de lyckas ta reda på hur det fungerar och hur det gör när det angriper virus kan man utveckla ett effektivt läkemedel som kan hjälpa många. Förra året slog antalet fall av TBE rekord i Sverige då 284 personer sökte vård.

Resultaten av studierna publiceras i höst men några uppskattningar om hur lång tid det kan dröja innan ett läkemedel är ute på marknaden finns inte.