Den amerikanska försvarsmakten sänder regelbundet biologiskt material till industri och akademi för forskning och tester. Det handlar bland annat om mjältbrandsbakterier, även kallad antrax, som orsakar en allvarlig infektionssjukdom.

Eftersom den är dödlig ska proverna oskadliggöras – eller dödas – med hjälp av strålning innan sändning. Men i slutet av maj upptäckte ett privat bolag att de hade fått en leverans med delvis levande bakterier.

Det amerikanska smittskyddsinstitutet genomförde en smittspårning och kunde fastställa att provet kom från den militära forskningsanläggningen Dugway Proving Ground i delstaten Utah.

Flera prover till Europa

Den amerikanska försvarsmakten startade därefter en egen utredning. Den visar nu att labbet under de tolv senaste åren skickat mjältbrandsprover med en del levande bakterier till minst 86 laboratorier i 20 delstater och sju länder; däribland Storbritannien, Tyskland och Italien.

Dessa laboratorier kan i sin tur ha skickat proverna vidare, vilket innebär att antalet drabbade väntas stiga. Men eftersom doserna har varit små och samtliga prover har hanterats i skyddade miljöer har ingen hittills smittats.

Gemensamma riktlinjer behövs

I sin utredning listar försvarsmakten några troliga förklaringar till haveriet vid labbet i Utah. Dels gick det för kort tid från strålningen till dess att man testade om bakterierna var döda. Dessutom var provmängderna för små. Det är inte omöjligt att bakterier som endast skadats av strålningen har reparerat sig själva.

I utredningen lyfter man även fram behovet av en standard som är gemensam för hela forskarvärlden. Inte ens inom de militära forskningslabben i USA fanns gemensamma riktlinjer för hur proverna skulle oskadliggöras.

Har använts som terrorvapen

För bara ett år sedan begick det amerikanska smittskyddsinstitutet ett liknande misstag. Mjältbrandsbakterier skickades kors och tvärs över USA, dock utan några dödsfall som följd.

Mjältbrandsbakterier har använts som biologiskt vapen och vid terroristattentat. 2001 dödades fem personer i USA när bakterier spreds via post.