Celler odlade i laboratoriet uppträder mycket annorlunda än celler i kroppen – vilket kan påverka tolkningen av en studie.

– Vi tog hudceller från musembryon, odlade dem i petriskålar och kontrollerade deras genuttryck över tid. Vi blev mycket överraskade av hur snabbt och omfattande cellerna påverkades. Förändringen startade nästan omedelbart, säger Colm Nestor, forskare vid Centrum för individualiserad medicinering vid Linköpings universitet.

Det som händer är att cellernas epigenom – kemiska förändringar som avgör om en gen är "på" eller "av" – blir omprogrammerat och påverkar tusentals gener. (Läs mer om epigenetik i artikeln till höger).

Henrietta Lacks cellinje

Forskarna har inte närmare undersökt orsaken till de här förändringarna, men Colm Nestor tror att en faktor kan vara att cellerna måste trängas på en yta av plast i stället för att sväva fritt i kroppsvätskorna.

Inom forskningen finns det cellinjer som odlats i decennier och även i dem pågår det ständiga förändringar. Bland de mest kända är de cancerceller som härstammar från amerikanskan Henrietta Lacks, död i livmoderhalscancer 1951. Följden är att cellerna som det forskas på får egenskaper som skiljer sig mycket från de ursprungliga.

Förbättra metoderna

Forskningen i Linköping har gjorts tillsammans med universitetet i Edinburgh och forskningsledaren Richard Meehan manar nu till försiktighet i tolkningen av en del tidigare experiment.

Ändå vill forskarna inte ifrågasätta alla de hundratusentals studier som gjorts med odlade celler.

– Många studier är fortfarande helt trovärdiga. Vi ska däremot se framåt och använda våra resultat för att förbättra existerande metoder. Vi visar till exempel att tillskott av C-vitamin i odlingsmediet kan förebygga de epigenetiska förändringarna, och det finns säkert en rad andra substanser som kan ge positiva effekter, säger Colm Nestor.

Studien har publicerats i den vetenskapliga tidskriften Genome Biology.